在科普文章中,經常提到食用富含類胡蘿蔔素的食物有益於身體健康。那麼,類胡蘿蔔素到底是什麼呢?它對人體有什麼好處呢?類胡蘿蔔素是廣泛存在於微生物、植物、動物及人體內的一類黃色、橙色或紅色的脂溶性色素,在植物中主要存在於新鮮水果和蔬菜裏,具有抗氧化、抗腫瘤、增強免疫和保護視覺等多種生物學作用。
類胡蘿蔔素結構和類別


類胡蘿蔔素可分為兩類,一類是胡蘿蔔素類,一類是葉黃素類。主要的類胡蘿蔔素包含α-胡蘿蔔素、β-胡蘿蔔素、γ-胡蘿蔔素、葉黃素、玉米黃素、β-隱黃素、番茄紅素等。在胡蘿蔔素的三種異構體中,以β-胡蘿蔔素含量最高,γ-胡蘿蔔素最少。α、β、γ-胡蘿蔔素及β-隱黃素可分解形成維生素A,而葉黃素、玉米黃素和番茄紅素則不具有維生素A原的活性,故無法分解成維生素A。
類胡蘿蔔素的食物來源
類胡蘿蔔素僅在植物和微生物中可自行合成,動物自身不能生物合成類胡蘿蔔素,故人體主要從植物性食物中獲取。類胡蘿蔔素在植物中主要存在於新鮮水果和蔬菜裏,其中α-胡蘿蔔素和β-胡蘿蔔素主要來自于黃橙色蔬菜和水果;β-隱黃素主要來自於橙色水果;葉黃素主要來自於深綠色蔬菜;番茄紅素則主要來自於番茄。人體每天攝入的類胡蘿蔔素大約為6毫克。
類胡蘿蔔素的功效
類胡蘿蔔素具有多種生物學功效。經常食用富含類胡蘿蔔素的食物有益於身體健康。
1、抗氧化作用:類胡蘿蔔素具有顯著的抗氧化活性,能夠預防衰老、心腦血管疾病、腫瘤和白內障等。流行病學研究表明,番茄紅素、β-胡蘿蔔素和葉黃素能夠降低心血管疾病和一些癌症的患病風險,並且能夠預防動脈粥樣硬化。
2、抗腫瘤作用:富含類胡蘿蔔素的深綠色蔬菜水果能夠降低癌症發病率。起主要作用的番茄紅素,具有明顯的抗癌作用,能有效的預防多種癌症的發生。
3、增強免疫功能:類胡蘿蔔素能增強機體的免疫功能。番茄紅素和β-胡蘿蔔素能夠減少免疫細胞的氧化損傷,還能促進某些白細胞介素的產生而發揮免疫調節功能。
4、保護視覺功能:葉黃素是保護視覺的主要功能因素,增加葉黃素的攝入量具有明顯的預防和改善老年性眼部退行性病變的作用,如視網膜色素變性、黃斑病變和白內障等。由於葉黃素的吸收峰與藍光吸收光譜相對應,能吸收大量近于紫外線的藍光,從而保護視網膜免於光損害。
5、維護上皮組織細胞的健康:β-胡蘿蔔素作為維生素A的前體,在人體中能轉化為維生素A,而維生素A對於上皮的正常形成、發育與維持十分重要。當維生素A不足或缺乏時,上皮組織增生變厚,細胞分裂加快,表面層發生細胞變扁、不規則、乾燥等變化。表現為鼻、咽、喉和其他呼吸道、胃腸和泌尿生殖系內膜角質化,削弱了防止細菌侵襲的天然屏障,從而易於感染。